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El clima en tiempos de los dinosaurios

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mesozoico1[MEF]Mucho se habla de los grandes dinosaurios: cómo eran, cuánto pesaban o de qué se alimentaban. Pero menos conocidas son las descripciones de su entorno, es decir, de los lugares y ambientes en los que vivían. Y, como podemos apreciar en nuestro mundo actual, el clima juega siempre un rol importante.

Entre las herramientas para conocer sobre el clima en los hábitats del pasado, los científicos cuentan con la información brindada por las plantas fósiles.

Luis Miguel Sender es un investigador español especialista en Paleobotánica y que actualmente trabaja en el MEF (ver "Perfiles - Del Ebro al Chubut"). Uno de sus proyectos se vincula al estudio de plantas fósiles del Jurásico Inferior (unos 175 millones de años atrás).

"En el área de Cerro Cóndor [centro de la provincia del Chubut], se encontraron fósiles correspondientes a diferentes tipos de plantas en un estado de preservación excepcional", dice Sender. "A partir de ellos, podremos comprender con mayor profundidad su morfología y el clima existente en aquella época en la Patagonia ".

Rama con fera yacim Rama de una conífera fosilizada que vivió en el Jurásico inferior (Foto L. M. Sender/MEF)El clima y la anatomía de las plantas

Es bien sabido que las plantas de, por ejemplo, lugares desérticos son muy diferentes a las de lugares templados y lluviosos. Sin embargo, conocer en detalle el clima de un lugar a partir de los delicados fragmentos de plantas fosilizadas puede ser una tarea compleja.

Uno de los rasgos anatómicos que permite inferir las condiciones climáticas de un lugar son los estomas, pequeños orificios presentes en las hojas de las plantas terrestres. Los estomas regulan la cantidad de agua que entra y sale de una planta por transpiración, y permiten que se produzca el intercambio de gases entre el organismo y el medio. La cantidad y distribución de estomas de una planta está determinada por la cantidad de luz, humedad y dióxido de carbono presentes en el ambiente.

Toda planta terrestre tiene una capa cerosa externa, llamada cutícula, que la protege de la desecación y del ataque de bacterias y hongos. La cutícula recubre con tal precisión la superficie de las hojas, que quedan impresos en ella los detalles de la microestructura de la planta, entre ellos, los estomas. Cuando las plantas se fosilizan y las condiciones de enterramiento son las adecuadas, como es el caso de los yacimientos de Cerro Cóndor, la cutícula puede conservarse proporcionándonos una copia perfecta de la estructura externa de la hoja.

El "arte" de preparar y estudiar cutículas

El proceso de recuperar las cutículas comienza en el campo y requiere una gran concentración. Las cutículas se encuentran preservadas en el interior de las rocas, y al abrirlas, tanto el viento, como un mal movimiento o incluso la propia respiración pueden hacer que este delicado resto fósil se fragmente o se pierda. Por eso la recolección se debe hacer con mucho cuidado.

Luego, en el laboratorio se realiza la separación de la cutícula de la roca en la que se encuentra. La extracción a veces puede ser mecánica (manualmente, con pinzas), aunque en la mayor parte de los casos se realiza a través de un ataque químico, con agua oxigenada industrial y ácidos muy agresivos, para disolver la matriz que la alberga. Luego, se aplicande nuevo distintos ácidos para eliminar completamente las micropartículas de sedimentos que pudieran permanecer sobre la superficie de la cutícula. Una vez preparadas, las cutículas se analizan a través de diferentes técnicas microscópicas como microscopio de luz transmitida, epifluorescencia, y microscopía electrónica, que permiten observar distintos grados de detalles.

estomaEstoma. Créditos: MEG

Las investigaciones de Sender se concentran especialmente en el estudio de las cutículas de ramas y hojas de coníferas que estaban presentes en el Jurásico de la Patagonia Central. "La cantidad y distribución de estomas es un indicador de la proporción de dióxido de carbono en la atmósfera. Esto me permite usar en los fósiles índices desarrollados para plantas actuales y así estimar la cantidad de este gas en el ambiente jurásico", señala.

Cambio climático

Yacim._Pomelo_Jursico_Inf-Med_Patagonia_Central
Un dato crucial sobre el clima proviene de la concentración de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera. Este gas es uno de los principales responsables del llamado "efecto invernadero" ya que su presencia incide en la temperatura superficial de nuestro planeta. Si la cantidad de CO2 atmosférico global aumenta, la temperatura media de la Tierra también lo hará, y viceversa.

Gracias a la información contenida en las cutículas de las plantas fósiles se sabe que la concentración de CO2 atmosférico ha cambiado varias veces durante la historia de la Tierra, propiciando cambios climáticos y ambientales que afectaron a los organismos de nuestro planeta.

Con ello, el estudio de las plantas fósiles se muestra como una herramienta de gran importancia para la comprensión de los posibles cambios que pueden tener lugar debido a las variaciones de la proporción de este gas en la atmósfera.

Yacim. Pomelo Jursico Inf-Med Patagonia CentralYacimiento Pomelo (Chubut), con formaciones del Jurásico inferior (Foto L. M. Sender)

"El proyecto nos permitirá conocer más sobre el clima reinante en el área de Cerro Cóndor durante el Jurásico Inferior, donde se han encontrado abundantes restos fósiles de una gran diversidad de organismos , tanto de animales como de plantas", señala Sender. "Pero también permitirá sumar al conocimiento sobre el clima global en el Jurásico".

Los científicos tienen un gran interés en medir las condiciones climáticas en diferentes puntos del planeta durante el conjunto del tiempo geológico, para estudiar la evolución del clima e inferir posibles escenarios futuros. Por este motivo, estudios como los realizados por Luis Miguel Sender se realizan también en otras partes del mundo.

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