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Todo acerca del Petróleo

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Instituto Argentino del Petróleo y el Gas

En su sentido más amplio, el petróleo es una mezcla compleja de hidrocarburos de distintos pesos moleculares, compuestos que contienen carbono e hidrógeno en forma de cadenas y anillos. Se trata de un material líquido, combustible, de aspecto viscoso, que seencuentra localizado en las capas sedimentarias de nuestro planeta.
De su localización proviene la etimología del término, “petróleo” en latín significa ‘aceite de piedra’ (petra, ‘piedra’ y oleum, ‘aceite’).
No se encuentra en la historia de la humanidad un recurso natural más importante, ya que aporta el mayor porcentaje de la energía que se consume en el mundo. Si bien su aprovechamiento integral comienza a fines del siglo xix, el petróleo se utilizaba desde tiempos antiguos como combustible para la iluminación y en la construcción. Sin embargo, se trataba de petróleo crudo que afloraba naturalmente a la superficie y, en consecuencia, el volumen aprovechable era mínimo. Por otra parte, los aceites lubricantes eran de origen animal o vegetal.
La primera perforación con intenciones comerciales fue la de Drake, hecha en Pensilvania, Estados Unidos, en 1859.
Así, del escaso petróleo disponible inicialmente, la situación fue cambiando para tornarse en un recurso abundante a partir del año 1901, cuando se descubrió el yacimiento de Spindletop, ubicado en Texas, Estados Unidos. Allí se utilizaron nuevas técnicas de perforación con trépanos giratorios que podían perforar a mayor profundidad. Spindletop constituye el hito a partir del que nace lo que hoy conocemos como “Era del Petróleo”. Desde ese momento y motorizada por el creciente desarrollo del automóvil, un símbolo del siglo xx, la expansión del petróleo fue imparable, hasta llegar a convertirse en la materia prima más comercializada a nivel mundial.

1Distintos tipo de trampas estratigráficas que contienen petróleo, en un esquema geológico simplificado del Yacimiento Puesto Hernández, Provincia de Neuquén, Argentina (tomado de Marteau y Olmos, 2005)

Se llegaron a elaborar distintas teorías para explicar el origen del petróleo y del gas. Según una de ellas, podrían provenir de meteoritos que cayeron en nuestro planeta con altos contenidos de metano y otras sustancias precursoras de los hidrocarburos. Otra teoría les atribuyó un origen inorgánico (teoría abiogénica), según la cual el petróleo se produce en el interior de la corteza terrestre a partir del metano. Un postulado de esta teoría es que el petróleo existiría en otros planetas del sistema solar, a partir de hidrocarburos presentes durante su formación o por reacciones químicas posteriores.
2Distintos tipo de trampas estratigráficas que contienen petróleo, en un esquema geológico simplificado del Yacimiento Puesto Hernández, Provincia de Neuquén, Argentina (tomado de Marteau y Olmos, 2005)Hoy la teoría aceptada es la que postula el origen orgánico de este material, a partir de la descomposición de restos de microorganismos de o rigen vegetal y animal. Esta teoría, conocida como “orgánica”, considera que el petróleo y el gas se generaron a partir de material orgánico acumulado en las rocas sedimentarias. El mismo provendría de microorganismos que habitaron el mar en las primeras eras geológicas, fundamentalmente plancton. Si bien este último es microscópico, su abundancia en el océano es tal, que supera a todas las otras formas de vida. Los organismos muertos habrían ido acumulándose en capas sucesivas y habrían sido sometidos a condiciones de alta presión y temperatura, en ausencia de oxígeno. Este proceso provocaría cambios en la materia orgánica, primero se formaría un material parafinoso, conocido como “querógeno”, que puede encontrarse en las pizarras bituminosas (oil shales) y posteriormente, con más calor, en hidrocarburos líquidos y gaseosos a través de un proceso conocido como “catagénesis”. 

3Esquema de un anticlinal clásico con acumulación de hidrocarburos, que muestra los contactos gas-petróleo y petróleo-aguaComo el material orgánico inicial del cual procede el petróleo se encuentra disperso, los productos que resultan de su transformación (gas y petróleo) también estarán dispersos en la roca madre petrolífera, normalmente arcilla, pero también podrán moverse, de forma que las bolsas de petróleo y gas emigran, por lo que no las vamos a encontrar allí donde se formaron. Este fenómeno, denominado “migración”, continuará hasta que el petróleo alcance una roca impermeable que no permita la difusión a través de ella. Esto se denomina “trampa” y de ella existen tres tipos:
• Anticlinal o repliegue positivo del subsuelo: almacena el petróleo en el arqueamiento del terreno.
• Domo salino: sal solidificada que hace de cuña y penetra hasta la parte impermeable.


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