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El corazón de Atacama

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salar-de-uyuni-bolivia[ESA] Esta imagen tomada desde el espacio nos muestra dos lagunas en el norte de Chile: Miscanti, con forma de corazón, y Miñiques, un poco más pequeña.
El agua de estas lagunas es salobre, es decir, es más salada que el agua dulce, pero no tanto como el agua de mar. Esto es debido a la gran salinidad del terreno; de hecho, la mayor  estructura salina de Chile, el Salar de Atacama, se encuentra justo al oeste de esta región (no aparece en la fotografía).
A la derecha se pueden distinguir dos volcanes parcialmente cubiertos de nieve, que contrastan con las planicies que se extienden hacia el oeste, en un área prácticamente sin vegetación.
Esta región forma parte del Desierto de Atacama, que discurre a lo largo de una buena parte de la costa oeste de América del Sur. Está considerado como uno de los lugares más áridos de nuestro planeta, ya que la cordillera de los Andes, al este, bloquea la humedad procedente de la cuenca del Amazonas, y la Cordillera de la Costa, al oeste, la procedente del Océano Pacífico. El clima de este desierto también está fuertemente influenciado por los patrones de circulación del viento y por las corrientes del Pacífico.
La gran altitud de la meseta de Atacama, las escasas nubes y la ausencia de contaminación lumínica convierten a este lugar en una de las mejores ubicaciones del mundo para realizar observaciones astronómicas, por lo que alberga dos grandes observatorios.
Algunas zonas de este desierto se asemejan a la superficie de Marte, y se han utilizado para filmar películas y documentales ambientados en el Planeta Rojo. El año pasado la ESA probó aquí un vehículo de exploración completamente autónomo, ya que las condiciones del terreno son representativas de las marcianas.
Esta imagen fue tomada por el Satélite japonés para la Observación Avanzada de la Tierra, ALOS, el 30 de mayo de 2010.

Heart of the AtacamaCopyright JAXA/ESA

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